'Als er een federale regering komt met de N-VA, dan vind ik dat een goede zaak', zegt econoom Paul De Grauwe. 'Het zou bijzonder erg zijn mocht die partij opnieuw vijf jaar oppositie kunnen voeren. Nu moeten ze het zelf waarmaken, en de verwachtingen zijn hoog gespannen. Ik zou zeggen: do it guys, doe nu maar wat je gezegd hebt.'

Hij zegt het met een glimlach die doet vermoeden dat hij het eerst moet zien en dan pas zal geloven. Meer welvaart creëren door zwaar te besparen: het zal niet lukken, weet de man die sinds hij met emeritaat moest aan de KU Leuven verbonden is aan de London School of Economics. 'Om te beginnen hoeven we ons geen illusies te maken', zegt hij. 'Er komen zeker nieuwe belastingen. Kris Peeters heeft onlangs gezegd dat die nu nog niet aan de orde zijn. Daarmee gaf hij dus toe dat ze strakswel aan de orde zullen zijn.'

Maar er moet vooral bespaard worden, daarover lijkt centrumrechts het eens.

Paul De Grauwe: 'We moeten daar voorzichtig mee zijn. Ik waarschuw daar nu al een paar jaar voor: als de economie niet goed draait en je begint te besparen, maak je het alleen maar erger. We mogen niet dogmatisch zijn over begrotingsdoelstellingen. Een evenwicht op de begroting is niet de eerste doelstelling van een overheid.'

Wat dan wel?

De Grauwe: 'Zorgen dat er collectieve voorzieningen zijn die goed functioneren. Dat er een sociale zekerheid is. Dat het openbaar vervoer behoorlijk werkt. Dat het onderwijs van goede kwaliteit is. Mocht ik mee onderhandelen over een federale regering, dan zou ik erop aandringen dat die regering opnieuw gaat investeren. De laatste twintig jaar zijn de overheidsinvesteringen gehalveerd. Terwijl zowel het onderwijs als de NMBS veel geld nodig hebben. Daar moet toch een maatschappelijk draagvlak voor zijn?'

Maar het geld is toch op?

De Grauwe: 'De rente is zo laag dat het ons bijna niets zou kosten om geld te lenen. Door bijvoorbeeld obligaties uit te schrijven. Als we Europa kunnen overtuigen van het belang van investeringen in de toekomst, kunnen we die buiten de begroting houden, zodat ze niet mee worden gerekend in het begrotingstekort. Los daarvan moeten we die fetisj van drie procent begrotingstekort loslaten.'

De onderhandelaars zullen u voor gek verklaren: De Grauwe gaat nog meer schulden maken en vindt een begrotingsevenwicht niet belangrijk.

De Grauwe: (lacht) 'Ik weet dat ik mij blootstel aan zulke simplistische kritiek. Maar ik geloof dat we vandaag, dankzij de lage rente, een unieke kans hebben om bijvoorbeeld de spoorwegen te moderniseren. De slechte staat van onze spoorwegen ligt mee aan de basis van onze achteruitgang. Ook in alternatieve energie moeten we de komende jaren dringend meer investeren. En we kunnen dat vandaag bijna gratis doen.'